Los científicos de la NASA anunciaron el descubrimiento de algunos planetas parecidos a la Tierra fuera de nuestro sistema solar, un grupo de globos rocosos que llaman ‘TRAPPIST-1’.

¿A qué distancia están estos mundos recién descubiertos? Están a unos 40 años luz de la Tierra. Eso significa que usando la tecnología actual de cohetes (y un montón de dinero en efectivo), probablemente tomaría unos 11.250 años para llegar a TRAPPIST-1.

Llamé a uno de los expertos en exoplanetas de la NASA, Aki Roberge, para ayudarnos a romper el hallazgo. Especialista en formación de planetas, Roberge ayuda a planear futuras misiones para la NASA y confirma que los miembros de las agencias espaciales están “tan emocionados como nosotros” por TRAPPIST-1.

¿Por qué los científicos se están volviendo locos por TRAPPIST-1?

Roberge: Para ser completamente contundente, lo más emocionante para los científicos actuales es que estos planetas están lo suficientemente cerca como para poder estudiarlos, especialmente cuando se lanza el Telescopio Espacial James Webb (octubre de 2018). Así que es como una promesa de emoción futura, de alguna manera.

Puedo ver por qué la gente pensaría que esto es más de las mismas cosas que [la NASA] ya ha estado haciendo. Y en algunos aspectos, lo es. Pero es una estrella más pequeña, está más cerca de nosotros, y tiene más planetas, muy apretados. Cuanto más cerca está el sistema de nuestro sistema solar,cuanto más la estrella es como el Sol y el planeta es como la Tierra, más probabilidades tenemos de entender lo que estamos viendo. Eso es lo que lo hace emocionante.

¿Por qué todos llaman a estos planetas “como la Tierra?”

Roberge: Por el momento, todo lo que realmente se cuenta de los tránsitos son estos son pequeños puntos negros. Acabamos de obtener un radio – y si somos super afortunados – como lo fueron en el caso de este sistema, pueden obtener masas. Los tamaños y las masas de estos planetas son realmente información valiosa, sugiriendo que la mayoría de ellos son rocosos. Seis de los siete planetas parecen rocosos. Y siendo de tamaño de tierra, creemos que es un buen lugar: una atmósfera lo suficientemente gruesa para mantenerte caliente y durar miles de millones de años.

Hay, sin embargo, varias razones para pensar que ser una roca en la zona habitable de una estrella enana roja no es realmente un buen lugar para vivir, y que esos entornos son muy diferentes de nuestro sistema solar.

La estrella de TRAPPIST-1 tiene siete planetas del tamaño de la Tierra que orbitan él. El concepto de este artista apareció en la portada de Nature el 23 de febrero de 2017.

¿Hay agua en la superficie de estos planetas?

Roberge: La mayoría de ellos están a la distancia correcta de una estrella que tal vez podrían tener agua líquida en sus superficies. Pero eso es un gran quizás. Basta con mirar nuestro sistema solar: tenemos tres planetas rocosos – aproximadamente del tamaño de los planetas TRAPPIST-1. Tenemos la Tierra, Venus y Marte en o cerca de lo que los astrónomos llaman la “zona habitable” – ¡y no podrían ser más diferentes!

P: ¿Cuál es el problema de los planetas rocosos?

Roberge: Hasta donde sabemos, ese es el único tipo de planeta que podríamos tener condiciones habitables de vida en la vida que podríamos realmente entender o reconocer a partir de las distancias interestelares. La Tierra es única en el sistema solar de una manera realmente importante: es el único planeta que tiene una vida superficial tan abundante que está afectando la atmósfera. Esto es notable a partir de distancias interestelares. Es la única vida que podemos detectar.