Una vitamina es un compuesto orgánico y un nutriente vital que un organismo requiere en cantidades limitadas. Un compuesto químico orgánico (o un conjunto de compuestos relacionados) se llama vitamina cuando el organismo no puede sintetizar el compuesto en cantidades suficientes y debe obtenerse a través de la dieta. Por lo tanto, el término vitamina está condicionado a las circunstancias y al organismo en particular.

Por ejemplo, el ácido ascórbico (una forma de vitamina C) es una vitamina para los seres humanos, pero no para la mayoría de los otros animales. La suplementación es importante para el tratamiento de ciertos problemas de salud, pero hay poca evidencia de beneficios nutricionales cuando se usa por personas sanas.

Por convención el término vitamina no incluye otros nutrientes esenciales, tales como minerales dietéticos, ácidos grasos esenciales, aminoácidos esenciales (que se necesitan en cantidades mayores que las vitaminas) o los muchos otros nutrientes que promueven la salud, y se requieren con menos frecuencia para mantener la salud del organismo.

Trece vitaminas son universalmente reconocidas en la actualidad. Las vitaminas se clasifican por actividad biológica y química, y no por su estructura. Por lo tanto, cada vitamina se refiere a una serie de compuestos: todos muestran la actividad biológica asociada con una vitamina particular. Dicho conjunto de productos químicos se agrupan bajo un título descriptor genérico de “nombre genérico”, tal como “vitamina A“, que incluye los compuestos retinal, retinol y cuatro carotenoides conocidos. Son convertibles a la forma activa de la vitamina en el cuerpo, y a veces son inter-convertibles entre sí, también.

Las vitaminas tienen diversas funciones bioquímicas. Algunas, como la vitamina D, tienen funciones similares a las hormonas como reguladores del metabolismo mineral, o reguladores del crecimiento y diferenciación de células y tejidos (como algunas formas de vitamina A).

Otros funcionan como antioxidantes (por ejemplo, vitamina E y a veces vitamina C). El mayor número de vitaminas, las vitaminas del complejo B, funcionan como cofactores enzimáticos (coenzimas) o los precursores para ellos. Las Coenzimas ayudan a las enzimas en su trabajo como catalizadores en el metabolismo. En este papel, las vitaminas pueden estar estrechamente ligadas a las enzimas como parte de los grupos protésicos.

Por ejemplo, la biotina es parte de las enzimas implicadas en la fabricación de ácidos grasos. También pueden estar menos estrechamente unidos a los catalizadores enzimáticos como coenzimas, moléculas desmontables que funcionan para transportar grupos químicos o electrones entre moléculas. Por ejemplo, el ácido fólico puede llevar grupos metilo, formilo y metileno en la célula. Aunque estos pueden ayudar a las reacciones del enzima-substrato, la función más conocida de las vitaminas, las otras funciones de la vitamina son igualmente importantes.

Hasta mediados de la década de 1930, cuando se vendía el primer complejo comercial de levadura-extracto de vitamina B y tabletas de suplemento de vitamina C semi-sintético, las vitaminas se obtuvieron únicamente mediante la ingesta de alimentos y los cambios en la dieta, que usualmente alteran en gran medida los tipos y cantidades de vitaminas ingeridas.

Sin embargo, las vitaminas se han producido como productos químicos de la materia y hechas extensamente disponibles como suplementos alimenticios y suplementos alimenticios y aditivos alimentarios semisintéticos y sintéticos de bajo costo desde mediados del siglo XX.

Efectos en la salud

Las vitaminas son esenciales para el crecimiento normal y el desarrollo de un organismo multicelular. Usando el plan genético heredado de sus padres, el feto empieza a desarrollarse a partir de los nutrientes que absorbe. Requiere ciertas vitaminas y minerales para estar presente en ciertos momentos. Estos nutrientes facilitan las reacciones químicas que producen entre otras cosas, piel, hueso y músculo. Si hay una deficiencia grave en uno o más de estos nutrientes, un niño puede desarrollar una enfermedad de deficiencia.