La biología es una de las ramas de estudio de las Ciencias Naturales relacionada con el estudio de la vida y los organismos vivos, incluyendo su estructura, función, crecimiento, evolución, distribución, identificación y taxonomía. La biología moderna es un campo vasto y ecléctico, compuesto de muchas ramas y subdisciplinas. Sin embargo, a pesar del amplio alcance de la biología, hay ciertos conceptos unificadores en su interior que lo consolidan en un campo único y coherente. En general, la biología reconoce a la célula como la unidad básica de la vida, los genes como la unidad básica de la herencia, y la evolución como el motor que propulsa la creación de nuevas especies.

También se entiende hoy que todos los organismos sobreviven consumiendo y transformando energía y regulando su ambiente interno para mantener una condición estable y vital conocida como homeostasis.

Subdisciplinas

Las subdisciplinas de la biología se definen por la escala a la que se estudian los organismos, los tipos de organismos estudiados y los métodos utilizados para estudiarlos: la bioquímica examina la química rudimentaria de la vida; La biología molecular estudia las interacciones complejas entre moléculas biológicas; La botánica estudia la biología de las plantas; La biología celular examina la base básica de toda la vida, la célula; La fisiología examina las funciones físicas y químicas de los tejidos, órganos y sistemas orgánicos de un organismo; La biología evolutiva examina los procesos que produjeron la diversidad de la vida; Y la ecología examina cómo los organismos interactúan en su entorno.

Término biología

El término biología se deriva de la palabra griega βίος, bios, “vida” y el sufijo -λογία, -logia, “estudio de”. La forma en latín del término apareció por primera vez en 1736 cuando el científico sueco Carl Linnaeus (Carl von Linné) usó biologi en su Bibliotheca botanica.

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El primer uso alemán, Biologie, estaba en una traducción de 1771 de la obra de Linneo. En 1797, Theodor Georg August Roose utilizó el término en el prefacio de un libro, Grundzüge der Lehre van der Lebenskraft. Karl Friedrich Burdach usó el término en 1800 en un sentido más restringido del estudio de los humanos desde una visión morfológica, fisiológica y psicológica. El término entró en su uso moderno con el tratado de seis volúmenes Biologie, oder Philosophie der lebenden Natur (1802-22) por Gottfried Reinhold Treviranus, quien anunció:

Los objetos de nuestra investigación serán las diferentes formas y manifestaciones de la vida, las condiciones y leyes bajo las cuales se producen estos fenómenos, y las causas por las cuales se han efectuado. La ciencia que se ocupa de estos objetos las indicaremos por el nombre biología [Biologie] o la doctrina de la vida [Lebenslehre].
Aunque la biología moderna es un desarrollo relativamente reciente, las ciencias relacionadas e incluidas dentro de ella han sido estudiadas desde tiempos antiguos. La filosofía natural fue estudiada tan pronto como las antiguas civilizaciones de Mesopotamia, Egipto, el subcontinente indio y China. Sin embargo, los orígenes de la biología moderna y su enfoque para el estudio de la naturaleza se remontan con mayor frecuencia a la antigua Grecia. Mientras que el estudio formal de la medicina se remonta a Hipócrates (alrededor de 460 aC – 370 aC), fue Aristóteles (384 aC – 322 aC) quien contribuyó más extensamente al desarrollo de la biología.

Especialmente importantes son su Historia de los Animales y otras obras en las que se mostraron inclinaciones naturalistas, y más tarde obras más empíricas que se centraron en la causalidad biológica y la diversidad de la vida. El sucesor de Aristóteles en el Liceo, Teofrasto, escribió una serie de libros sobre la botánica que sobrevivieron como la contribución más importante de la antigüedad a las ciencias vegetales, incluso en la Edad Media.