Zoología o biología animal es la rama de la biología que estudia al reino animal, incluyendo la estructura, la embriología, la evolución, la clasificación, los hábitos y la distribución de todos los animales vivos y extintos y cómo interactúan con sus ecosistemas. El término se deriva del griego antiguo ζῷον, zōion, es decir, “animal” y λόγος, logos, es decir, “conocimiento, estudio”.

Historia

La historia de la zoología traza el estudio del reino animal de la antigüedad a los tiempos modernos. Aunque el concepto de zoología como único campo coherente surgió mucho más tarde, las ciencias zoológicas surgieron de la historia natural que se remonta a las obras de Aristóteles y Galeno, integrantes del antiguo mundo grecorromano.

Esta antigua obra fue desarrollada en la Edad Media por médicos musulmanes y eruditos como Albertus Magnus. Durante el Renacimiento y principios de la época moderna, el pensamiento zoológico se revolucionó en Europa por un renovado interés por el empirismo y el descubrimiento de muchos organismos noveles. Vesalius y William Harvey, que utilizaron la experimentación y la observación cuidadosa en fisiología, y naturalistas como Carl Linnaeus y Buffon, comenzaron a clasificar la diversidad de la vida y a realizar el registro fósil, así como a observar el desarrollo y el comportamiento de los organismos. La microscopía reveló el mundo previamente desconocido de los microorganismos, sentando las bases para la teoría celular. La creciente importancia de la teología natural, en parte como respuesta al surgimiento de la filosofía mecánica, estimuló el crecimiento de la historia natural (aunque arraigó el argumento del diseño).

Durante los siglos XVIII y XIX, la zoología se convirtió en una disciplina científica cada vez más profesional. Exploradores-naturalistas como Alexander von Humboldt investigaron la interacción entre los organismos y su entorno, y las formas en que esta relación depende de la geografía, sentando las bases para la biogeografía, la ecología y la etología. Los naturalistas comenzaron a rechazar el esencialismo y a considerar la importancia de la extinción y la mutabilidad de las especies. La teoría celular proporcionó una nueva perspectiva sobre la base fundamental de la vida.

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Post-darwin

Estos desarrollos, así como los resultados de la embriología y la paleontología, siendo sintetizados en la teoría de la evolución de Charles Darwin por selección natural. En 1859, Darwin colocó la teoría de la evolución orgánica en una nueva base, por el descubrimiento de un proceso por el cual la evolución orgánica puede ocurrir, proporcionando la evidencia observacional que lo había hecho.

Darwin dio nueva dirección a la morfología y a la fisiología, al unirlos en una teoría biológica común: la teoría de la evolución orgánica. El resultado fue una reconstrucción de la clasificación de los animales sobre una base genealógica, con una nueva investigación del desarrollo de los animales, siendo los primeros intentos por determinar sus relaciones genéticas. El final del siglo XIX vio la caída de la generación espontánea y el surgimiento de la teoría del germen de la enfermedad, aunque el mecanismo de herencia siguió siendo un misterio.

A principios del siglo XX, el redescubrimiento de la obra de Mendel condujo al rápido desarrollo de la genética por parte de Thomas Hunt Morgan y sus estudiantes y, en la década de 1930, la combinación de genética poblacional y selección natural en la “síntesis neodarwiniana”.

Investigación

Estructural

La biología celular estudia las propiedades estructurales y fisiológicas de las células, incluyendo su comportamiento, interacciones y medio ambiente. Esto se hace en los niveles microscópico y molecular, para los organismos unicelulares tales como bacterias así como las células especializadas en organismos multicelulares tales como seres humanos. Comprender la estructura y función de las células es fundamental para todas las ciencias biológicas.

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