La etiología se encarga de estudiar la causalidad, o la originación. La palabra se deriva del griego αἰτιολογία, aitiologia, “dando una razón para” (αἰτία, aitia, “causa” y -λογία, -logia). La palabra es más comúnmente utilizada en las teorías médicas y filosóficas, donde se utiliza para referirse al estudio de por qué ocurren las cosas, o incluso las razones detrás de la forma en que las cosas actúan, y se utiliza en la filosofía, la física, la psicología, el gobierno, la geografía , el análisis espacial, la medicina, la teología y la biología en referencia a las causas de diversos fenómenos.

Medicina

En la medicina, la etiología se refiere a los muchos factores que se unen para causar una enfermedad. Normalmente es el foco de los estudios epidemiológicos. La etiología del escorbuto es un buen ejemplo. Con el escorbuto, los marineros que iban al mar a menudo carecían de verduras frescas. Sin saber la causa exacta, el capitán James Cook sospechaba que el escorbuto era causado por la falta de verduras en la dieta.

Basándose en sus sospechas, forzó a su equipo a comer chucrut, una preparación de col, todos los días, y basándose en los resultados positivos, dedujo que evitaba el escorbuto, sin poder decir con precisión cómo podría haber funcionado. Fue sólo dos siglos más tarde, en 1926, que se descubrió que era la falta de vitamina C en la dieta de un marinero que era la causa básica del escorbuto. De los conocimientos modernos podemos ver que el chucrut era probablemente mucho menos eficaz que lo que Cook supuso.

Descripción

En medicina, el término se refiere a las causas de enfermedades o patologías. Cuando no se puede determinar la etiología, se dice que el trastorno es idiopático. Los relatos tradicionales de las causas de la enfermedad pueden apuntar al “ojo maligno”. El antiguo erudito romano Marcus Terentius Varro presentó ideas tempranas sobre microorganismos en un libro del siglo I aC titulado On Agriculture.

El pensamiento medieval sobre la etiología de la enfermedad mostró la influencia de Galeno y de Hipócrates. Los médicos europeos medievales generalmente consideraban que la enfermedad estaba relacionada con el aire y adoptaron un enfoque miasmático para la etiología de la enfermedad.

El descubrimiento etiológico en medicina tiene una historia en la demostración de Robert Koch de que el bacilo tuberculoso (Mycobacterium tuberculosis) causa la enfermedad tuberculosis. Esta línea de pensamiento y evidencia se resume en los postulados de Koch. Pero la prueba de la causalidad en las enfermedades infecciosas se limita a los casos individuales que proporcionan evidencia experimental de la etiología.

En epidemiología, varias líneas de evidencia juntas se requieren para inferir la causalidad. Sir Austin Bradford-Hill demostró una relación causal entre el tabaquismo y el cáncer de pulmón, y resumió la línea de razonamiento en los criterios epidemiológicos de causalidad. El Dr. Al Evans, un epidemiólogo estadounidense, sintetizó las ideas de sus predecesores al proponer el Concepto Unificado de Causación.

Cadena de causalidad y correlación

Se necesitaba pensar más en epidemiología para distinguir la relación de causalidad de la asociación o la correlación estadística. Los acontecimientos pueden ocurrir juntos simplemente debido a la ocasión, sesgo o confusión, en vez de un acontecimiento que es causado por el otro. También es importante saber qué evento es la causa. El muestreo cuidadoso y la medición son más importantes que el sofisticado análisis estadístico para determinar la causalidad. La evidencia experimental que involucra intervenciones (proporcionar o eliminar la supuesta causa).

En relación con esto, a veces varios síntomas siempre aparecen juntos, o más a menudo de lo que podría esperarse, aunque se sabe que uno no puede causar el otro.