La astronomía es una ciencia natural que estudia objetos celestes y fenómenos. Aplica matemáticas, física y química, en un esfuerzo por explicar el origen de esos objetos, fenómenos y su evolución. Los objetos de interés incluyen planetas, lunas, estrellas, galaxias y cometas. Más generalmente, todos los fenómenos astronómicos que se originan fuera de la atmósfera de la tierra están dentro del alcance de la astronomía. Un tema relacionado, pero distinto, es el de la cosmología física, que se ocupa del estudio del Universo en su conjunto.

La astronomía es la más antigua de las ciencias naturales. Las primeras civilizaciones de la historia registradas, como los babilonios, griegos, indios, egipcios, nubios, iraníes, chinos y mayas, realizaron observaciones metódicas del cielo nocturno. Históricamente, la astronomía incluye disciplinas tan diversas como la astrometría, la navegación celestial, la astronomía observacional y la elaboración de calendarios, pero la astronomía profesional ahora se considera a menudo sinónimo de astrofísica.

Durante el siglo XX, el campo de la astronomía profesional se dividió en ramas observacionales y teóricas. La astronomía observacional se centra en la adquisición de datos a partir de observaciones de objetos astronómicos, que luego se analizan utilizando los principios básicos de la física. La astronomía teórica está orientada hacia el desarrollo de modelos informáticos o analíticos para describir objetos y fenómenos astronómicos. Los dos campos se complementan, ya que la astronomía teórica intenta explicar los resultados observacionales y las observaciones que se utilizan para confirmar los resultados teóricos.

La astronomía es una de las pocas ciencias en la que los aficionados pueden desempeñar un papel activo, especialmente en el descubrimiento y observación de fenómenos transitorios. Los astrónomos aficionados han hecho y contribuido a muchos importantes descubrimientos astronómicos, como la búsqueda de nuevos cometas.

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Etimología

La astronomía significa “ley de las estrellas” (o “cultura de las estrellas” según la traducción). La astronomía no debe confundirse con la astrología, el sistema de creencias que afirma que los asuntos humanos están correlacionados con las posiciones de los objetos celestes. Aunque los dos campos comparten un origen común, ahora son totalmente distintos.

“Astronomía” y “astrofísica”: uso de los términos

Generalmente, se puede usar el término “astronomía” o “astrofísica” para referirse a este tema. Basado en definiciones estrictas de diccionario, “astronomía” se refiere al “estudio de objetos y materia fuera de la atmósfera de la Tierra y de sus propiedades físicas y químicas” y “astrofísica” se refiere a la rama de la astronomía que trata “del comportamiento, propiedades físicas y procesos dinámicos de objetos celestes y fenómenos “.

En algunos casos, como en la introducción del libro The Physical Universe de Frank Shu, la “astronomía” puede usarse para describir el estudio cualitativo del sujeto, mientras que la “astrofísica” se usa para describir la versión orientada a la física del sujeto . Sin embargo, puesto que la mayoría de las investigaciones astronómicas modernas tratan de temas relacionados con la física, la astronomía moderna podría llamarse astrofísica. Pocos campos, como la astrometría, son puramente astronomía y no astrofísica.

Varios departamentos en los que los científicos realizan investigaciones sobre este tema pueden utilizar la “astronomía” y la “astrofísica”, dependiendo en parte de si el departamento está históricamente afiliado a un departamento de física y muchos astrónomos profesionales tienen grados de física y no de astronomía. Algunos títulos de las principales revistas científicas en este campo incluyen The Astronomical Journal, The Astrophysical Journal y Astronomy and Astrophysics.

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Historia

En épocas tempranas, la astronomía comprendió solamente la observación y las predicciones de los movimientos de los objetos visibles al ojo desnudo. En algunos lugares, las primeras culturas ensamblaron artefactos masivos que posiblemente tenían algún propósitos astronómicos.