Un eucariota es cualquier organismo cuyas células tienen un núcleo celular y otros organelos encerrados dentro de las membranas. Los eucariotas pertenecen al dominio Eukaryota o Eukarya. La característica definitoria que distingue a las células eucariotas de las células procariotas (Bacterias y Archaea) es que tienen orgánulos unidos a membranas, especialmente el núcleo, que contiene el material genético y está rodeado por la envoltura nuclear.

La presencia de un núcleo da a los eucariotas su nombre, que viene del griego εὖ (eu, “bien” o “verdadero”) y κάρυον (karyon, “nuez” o “kernel”). Las células eucariotas también contienen otras orgánulas unidas a la membrana como la mitocondria y el aparato de Golgi. Además, las plantas y las algas contienen cloroplastos. Los organismos eucariotas pueden ser unicelulares o multicelulares. Solo los eucariotas forman organismos multicelulares que consisten en muchos tipos de tejidos formados por diferentes tipos de células.

Los eucariotas pueden reproducirse asexualmente a través de la mitosis y sexualmente a través de la meiosis y la fusión del gameto. En la mitosis, una célula se divide para producir dos células genéticamente idénticas. En la meiosis, la replicación del ADN es seguida por dos rondas de división celular para producir cuatro células hijas haploides. Estas actúan como células sexuales (gametos). Cada gameto tiene solo un conjunto de cromosomas, cada uno una mezcla única del correspondiente par de cromosomas parental que resulta de la recombinación genética durante la meiosis.

El dominio Eukaryota parece ser monofilético, y por lo tanto constituye uno de los tres dominios de la vida. Los otros dos dominios, Bacteria y Archaea, son procariotas y no tienen ninguna de las características anteriores. Los eucariotas representan una pequeña minoría de todos los seres vivos. Sin embargo, debido a su tamaño generalmente más grande, su biomasa colectiva mundial se estima aproximadamente igual a la de los procariotas. Eucariotas evolucionaron aproximadamente 1.6-2.1 mil millones de años, durante el eón proterozoico.

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Historia del concepto eucariotas

En 1905 y 1910, el biólogo ruso Konstantin Mereschkowsky (1855-1921) argumentó tres cosas sobre el origen de las células nucleadas. En primer lugar, los plástidos se redujeron las cianobacterias en una simbiosis con un huésped no fotosintético (heterotrófico). En segundo lugar, el anfitrión tenía una evolución anterior formada por la simbiosis entre un hospedador similar a una ameba y una célula similar a una bacteria (“microcócica”) que formaba el núcleo. En tercer lugar, las plantas heredaron la fotosíntesis de las cianobacterias.

El concepto del eukaryote se ha atribuido al biólogo francés Edouard Chatton (1883-1947). Los términos prokaryote y eukaryote fueron reintroducidos más definitivamente por el microbiólogo canadiense Roger Stanier y el microbiólogo holandés-estadounidense CB van Niel en 1962. En su obra Titres et Travaux Scientifiques de 1938, Chatton había propuesto los dos términos, llamando a las bacterias procariotas y organismos con núcleos en sus células eucariotas. Sin embargo, mencionó esto en un solo párrafo, y la idea fue efectivamente ignorada hasta que Stanier y Van Niel redescubrieron la declaración de Chatton.

En 1967, Lynn Margulis proporcionó evidencia microbiológica para la endosimbiosis como el origen de los cloroplastos y las mitocondrias en las células eucariotas en su artículo, Sobre el origen de las células mitosantes. En la década de 1970, Carl Woese exploró la filogenia microbiana, estudiando las variaciones en el RNA ribosomal 16S. Esto ayudó a descubrir el origen de los eucariotas y la simbiogénesis de dos orgánulos eucariotas importantes, mitocondrias y cloroplastos. En 1977, Woese y George Fox introdujeron una “tercera forma de vida”, que llamaron Archaebacteria; En 1990, Woese, Otto Kandler y Mark L. Wheeler cambiaron el nombre de Archaea.

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En 1979, G. W. Gould y G. J. Dring sugirieron que el núcleo de la célula eucariótica provenía de la capacidad de las bacterias Gram-positivas para formar endosporas.