La bilis es un fluido de color verde oscuro a amarillento, producido por el hígado de la mayoría de los vertebrados, que ayuda a la digestión de los lípidos en el intestino delgado. En los seres humanos, la bilis se produce continuamente por el hígado (bilis hepática), y se almacena y se concentra en la vesícula biliar (vesícula biliar). Después de comer, esta bilis almacenada se descarga en el duodeno. La composición de la bilis de la vesícula biliar es de 97% de agua, 0,7%, sales biliares, 0,2% de bilirrubina, 0,51% de grasas (colesterol, ácidos grasos y lecitina) y 200 de sales inorgánicas.

Función

Reciclaje de la bilis

La bilis actúa hasta cierto punto como surfactante, ayudando a emulsionar los lípidos en los alimentos. Los aniones de sales biliares son hidrofílicos en un lado e hidrófobos en el otro lado. Por consiguiente, tienden a agregarse alrededor de gotitas de lípidos (triglicéridos y fosfolípidos) para formar micelas, con los lados hidrófobos hacia la grasa y los lados hidrófilos hacia el exterior. Los lados hidrófilos están cargados negativamente, y esta carga evita que las gotas de grasa recubiertas con bilis se re-agreguen en partículas de grasa más grandes. Ordinariamente, las micelas en el duodeno tienen un diámetro alrededor de 14-33 μm.

La dispersión de la grasa alimentaria en micelas proporciona un área superficial muy aumentada para la acción de la enzima lipasa pancreática, que realmente digiere los triglicéridos, y es capaz de alcanzar el núcleo graso a través de espacios entre las sales biliares. Un triglicérido se descompone en tres ácidos grasos y un monoglicérido, que son absorbidos por las vellosidades en las paredes del intestino. Después de ser transferidos a través de la membrana intestinal, los ácidos grasos se reforman en triglicéridos (reesterificados), antes de ser absorbidos en el sistema linfático a través de los lacteales. Sin sales biliares, la mayor parte de los lípidos en los alimentos se excretaría en las heces, sin digerir.

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Dado que la bilis aumenta la absorción de grasas, es una parte importante de la absorción de las sustancias liposolubles, como las vitaminas A, D, E y K.

Además de su función digestiva, la bilis sirve también como la vía de excreción de la bilirrubina, un subproducto de los glóbulos rojos reciclados por el hígado. La bilirrubina deriva de la hemoglobina por glucuronidación.

La bilis tiende a ser álcali en promedio. El pH de la bilis del conducto común (7,50 a 8,05) es mayor que el de la bilis de la vesícula biliar correspondiente (6,80 a 7,65). La bilis en la vesícula biliar se vuelve más ácida en una persona sin comer, aunque el descanso disminuye esta caída en el pH. Como un álcali, también tiene la función de neutralizar el exceso de ácido estomacal antes de que entre en el duodeno, la primera sección del intestino delgado. Las sales biliares también actúan como bactericidas, destruyendo muchos de los microbios que pueden estar presentes en el alimento.

Significación clínica

En ausencia de la bilis, las grasas se vuelven indigestibles y en su lugar se excretan en las heces, una condición llamada esteatorrea. Las heces carecen de su color marrón característico y en cambio son blancas o grises, y grasosas. Steatorrhea puede conducir a deficiencias en ácidos grasos esenciales y vitaminas liposolubles. Además, pasado el intestino delgado (que normalmente es responsable de la absorción de grasa de los alimentos) el tracto gastrointestinal y la flora intestinal no se adaptan a las grasas de procesamiento, dando lugar a problemas en el intestino grueso.

El colesterol contenido en la bilis de vez en cuando acrete en grumos en la vesícula biliar, formando cálculos biliares. Los cálculos biliares del colesterol generalmente se tratan mediante la extirpación quirúrgica de la vesícula biliar.