Un terremoto (también conocido como terremoto o temblor) es la sacudida de la superficie de la Tierra, resultado de la liberación repentina de energía en la litosfera de la Tierra que crea ondas sísmicas. Los terremotos pueden variar en tamaño de aquellos que son tan débiles que no se pueden sentir a los violentos que generan grandes daños y destruyen a ciudades enteras. La sismicidad o actividad sísmica de un área se refiere a la frecuencia, tipo y tamaño de los terremotos experimentados durante un período de tiempo.

En la superficie de la Tierra, los terremotos se manifiestan sacudiendo y a veces desplazando el suelo. Cuando el epicentro de un gran terremoto se encuentra en alta mar, el fondo marino puede ser desplazado lo suficiente como para causar un tsunami. Los terremotos también pueden provocar deslizamientos de tierra, y ocasionalmente actividad volcánica.

En su sentido más general, la palabra terremoto se utiliza para describir cualquier evento sísmico, ya sea natural o causado por los seres humanos, que genera ondas sísmicas. Los terremotos son causados ​​principalmente por la ruptura de fallas geológicas, pero también por otros eventos tales como actividad volcánica, deslizamientos de tierra, explosiones de minas y pruebas nucleares. El punto de ruptura inicial de un terremoto se llama foco o hipocentro. El epicentro es el punto a nivel del suelo directamente sobre el hipocentro.

Terremotos naturales

Tipos de fallos

Los terremotos tectónicos ocurren en cualquier parte de la tierra donde hay suficiente energía de deformación elástica almacenada para impulsar la propagación de la fractura a lo largo de un plano de falla. Los lados de una falla se mueven suavemente y asismicamente sólo si no hay irregularidades o asperezas a lo largo de la superficie de la falla que aumenta la resistencia de fricción.

La mayoría de las superficies de falla tienen tales asperidades y esto conduce a una forma de comportamiento antideslizante. Una vez que la falla se ha bloqueado, el movimiento relativo continuo entre las placas conduce a una tensión creciente y, por lo tanto, almacenó la energía de deformación del volumen que se encuentra alrededor de la superficie de la falla. Esto continúa hasta que el esfuerzo se ha elevado lo suficiente como para romper la aspereza, permitiendo repentinamente el deslizamiento sobre la parte bloqueada de la falla, liberando la energía almacenada.

Esta energía se libera como una combinación de ondas sísmicas de deformación elástica radiada, calentamiento por fricción de la superficie de la falla, agrietamiento de la roca, causando así un terremoto. Se estima que sólo el 10% o menos de la energía total de un terremoto se irradia como energía sísmica.

La mayor parte de la energía del terremoto se utiliza para impulsar el crecimiento de la fractura sísmica o se convierte en calor generado por fricción. Por lo tanto, los terremotos disminuyen la energía potencial elástica disponible de la Tierra y elevan su temperatura, aunque estos cambios son despreciables comparados con el flujo conductivo y convectivo de calor desde el interior profundo de la Tierra.

Tipos de fallas de terremoto

Hay tres tipos principales de falla, que pueden causar un terremoto: convergente, divergente o transformante.

Las fallas normal e inversa son ejemplos de deslizamiento por inmersión, donde el desplazamiento a lo largo de la falla está en la dirección de inmersión y el movimiento sobre ellos implica una componente vertical. Las fallas normales ocurren principalmente en áreas donde la corteza se está extendiendo, tal como un límite divergente.

Las fallas inversas ocurren en áreas donde la corteza se acorta, como en un límite convergente. Las fallas de deslizamiento son estructuras escarpadas en las que los dos lados de la falla se deslizan horizontalmente uno al otro.